The Immortal Regiment in Paris / Бессмертный полк в Париже

Author:  Natalia Buryka, public historian and graphic artist with La Boîte à histoire.She completed her Masters degree in contemporary history and public history at Paris-Saclay University, Paris-Est Créteil University.

Photos by Gueorgy Chepelev and Fabienne Auffret

Russian community in France facing conflictual history
In April 2018, a professor at the National Institute of Oriental Languages and Civilizations, (INALCO, Paris), Georgy Shepelev invited me to join the organizers of the Immortal Regiment in Paris, he being the head of it. I was very surprised by the invitation, since in recent years, this initially non-governmental and informal movement aiming to honor the memory of those who fought in the Great Patriotic War, has acquired a militaristic and nationalist connotation.

“I know about such fears,” said George. “But I’m sure that now we, civil society and historians have the opportunity to support and preserve the democratic and humanistic sense of the movement, its historical complexity and anti-war character.”

Immortal Regiment: Public history VS Political action
The Immortal Regiment is a symbolic commemoration of the generation that passed through the Great Patriotic War (the term of Russian historiography for the armed conflict between the USSR and Nazi Germany and its allies). On the day of the celebration of the victory over Nazism, the participants of the Immortal Regiment march on the city streets, carrying with them portraits of their relatives who lived at the epoch. The action is here to emphasize the connection between generations, as well as the value of each person’s personal contribution to the common victory. Thus, the action fits into the tradition of social history as opposed to the history of great people and elites.  The organization’s charter states that “the regiment cannot be represented by any, even the most respected person: an actor, a politician, an official. The regiment personifies millions of Soviet people at war and their descendants.”

The Immortal Regiment movement was created in 2011 by three Tomsk journalists: Sergei Lapenkov, Sergei Kolotovkin, Igor Dmitriev. The organization is a non-political, non-for-profit, non-governmental civil historical and patriotic initiative. The first march of the Immortal Regiment took place in Tomsk on May 9, 2012. Since then, the movement is only gaining popularity: in 2014, the Immortal Regiment joined 500 cities in 7 countries, and in 2015, in 1150 cities and towns, about 4,000,000 people took part. However, that same year, 2015, a parallel organization was created, “Immortal Regiment of Russia”, uncontrolled by the coordinators of the movement. That was a result of an internal conflict, as well as the movement becoming part of the national celebration of the 70th anniversary of the Great Victory. The second organization serves as a platform for spreading ideas that, often, the Tomsk organizers do not share, and contradict their charter.

Soviet history in the French context 70 years later
For people coming out on the day to celebrate victory in the streets of Paris in the ranks of the Immortal Regiment, the conflict of interests is not obvious. Political tastes, nationality and vision of the action are very diverse. You can see there representatives of the Russian embassy, illegal immigrants, tourists, students, Russian Parisians, Russian Marxists, French Marxists, royalists, descendants of white immigrants; Soviet flags, Russian flags, Ukrainian, Belarusian, Kazakh flags, even one imperial and one Greek were seen in the crowd. In the heart of the action: walking through Paris from the Stalingrad square to the Pere Lachaise cemetery, singing songs of the war years, lay flowers at the monument to Soviet soldiers. Organizers also wanted to emphasize that the movement has many meanings. First, it is here to enable people with Soviet roots to feel themselves part of a larger community, to restore the connection of generations, to honor the common historical memory. Secondly, this movement is  a priori  international and pacifist.

However, explaining that the Immortal Regiment stands for peace, is a  most difficult task. After all, if we return to the conflict that split the Russian movement, we will see that the federal program of the Immortal Regiment of Russia instrumentalizes that memory in order to warm up bellicose moods regarding Russian-Ukranian conflict. And this aspiration is shared by some of the Paris Immortal Regiment marchers. The victory of the USSR after the split of the Soviet state has ceased to be assessed unequivocally. And in the context of today’s Russian-Ukrainian conflict, the celebration of Victory Day has turned into a tangled ball of contradictions fueled by various political forces, with a lack of deep comprehension of the past and poor knowledge of history.

At the same time, organising this march in France, a state whose role in the Second World War was very different from the Soviet’s and whose historical discourse accents different themes, represents a real challenge. Georgy Shepelev expressed his fears that, in 2018, as in previous years, the Immortal Regiment march will remain incomprehensible for non-Russian-speaking Parisians. The Parisians, looking out of their windows onto a marching column of thousands of people singing in an incomprehensible language and carrying Soviet flags, won’t understand it or could even be frightened by it. Moreover, there are no such large-scale celebrations of the victory in the Second World War in France. To overcome a highly possible misunderstanding, there was a plan to make posters and comments on photos multilingual, to translate cyrillic, and to perform songs about the Second World in various European languages. That was only partly achieved. The organization of this movement in Paris creates a possibility for dialogue between those who are united by a common history, but disagree on the interpretations of this memory.


Photos by Gueorgy Chepelev and Fabienne Auffret

Русскоязычное сообщество перед лицом конфликтной истории
В апреле 2018 года преподаватель Национального института восточных языков и цивилизаций, (INALCO, Paris), Георгий Шепелев пригласил меня присоединиться к организации Бессмертного полка в Париже, координатором которого он является. Я была весьма удивлена предложению, поскольку в последние годы эта изначально негосударственная и неформальная акция почитания памяти сражавшихся в Великую Отечественную войну приобрела милитаристский и националистский оттенок.

«Я знаю о таких опасениях – сказал Георгий. – Но уверен, что сейчас у нас, гражданского общества и историков, есть возможность поддержать и сохранить народное и человеческое звучание движения, его историческую комплексность и антивоенный характер».

Бессмертный полк. Публичная история VS Политическая акция
Бессмертный полк — это символическая акция дани памяти поколению, прошедшему через Великую Отечественную Войну ( термин российской историографии, обозначающий вооруженный конфликт между СССР и нацистской Германией и ее союзниками). В день празднования победы над нацизмом, участники Бессмертного полка выходят на улицы города, неся с собой портреты родственников, заставших то время. Акция ставит акцент на связи поколений, а также ценности личного вклада каждого в дело общей победы. Таким образом, акция вписывается в традицию социальной истории в противовес истории великих людей. Устав организации гласит, что  «полк не может быть персонализирован ни в одном, даже самом уважаемом человеке: актере, политике, чиновнике. Полк-это миллионы ушедших и их потомки».

Движение Бессмертный полк было создано в 2011 году тремя томскими журналистами: Сергеем Лапенковым, Сергеем Колотовкиным, Игорем Дмитриевым. Организация представляет собой неполитическую, некоммерческую, негосударственную гражданскую историко-патриотическую инициативу.

Первый марш Бессмертного полка состоялся в Томске 9 мая 2012 года. С тех пор движение только набирает популярности: в 2014 году Бессмертный полк прошел по 500 городам в 7 странах мира, а в 2015 уже в 1150 городах и населенных пунктах, в акции приняли участие порядка 4.000.000 человек.  Однако в том же 2015 году вследствие внутреннего конфликта, а также выхода акции на федеральный уровень по случаю 70-летия Победы, была создана параллельная организация, неподконтрольная координаторам акции, «Бессмертный полк России». Последняя является площадкой для трансляции идей, отнюдь не всегда совпадающих с видением томских организаторов.  

Советская история во французском контексте 70 лет спустя
Однако для людей, выходящих в день празднования победы на улицы Парижа в рядах Бессмертного полка, конфликт интересов не очевиден. Политические вкусы, национальность и видение акции весьма разнообразны. Здесь можно видеть представителей российского посольства, нелегальных иммигрантов, туристов, студентов, русских парижан, русских марксистов, французских марксистов, роялистов, потомков белых иммигрантов; советские флаги, российские флаги, украинские, белорусские, казахские флаги, даже был замечен один имперский и один греческий. Пройтись по Парижу от площади Сталинград до кладбища Пер-Лашез, спеть песни военных лет, возложить цветы у памятника советским воинам — это главная составляющая акции. Но ее организаторы хотели также подчеркнуть, что у акции есть множество смыслов. Во-первых, дать возможность людям с советскими корнями почувствовать себя частью большого сообщества, вернуть связь поколений, почтить общую историческую память. Во-вторых, эта акция априори интернациональная и пацифистская. Однако подчеркнуть то, что Бессмертый полк выступает за мир, оказывается самой сложной задачей. Ведь если мы вернемся к конфликту, расколовшему российское движение, то увидим, что федеральная программа Бессмертного полка России инструментализирует память в угоду подогрева воинственных настроений. И этот взгляд не чужд некоторым участникам парижского Бессмертного полка. Победа СССР после распада советского государства перестала оцениваться однозначно. А в контексте сегодняшнего русско-украинского конфликта празднование Дня Победы превратилось в запутанный клубок противоречий, подогреваемых разными политическими силами, отсутствием глубокого осмысления прошлого и слабого знания истории.

В то же время проведение такой акции во Франции, государстве, чья роль во Второй мировой войне сильно отличалась от советской и чья историография иначе расставляет акценты в историческом дискурсе, само по себе представляет вызов. Георгий Шепелев высказывал опасения, что в 2018, как и в предыдущие годы, акция останется непонятой нерусскоязычными парижанами. Поскольку парижане, глядя из окон на марширующую колонну из тысячи людей, поющих на непонятном языке и несущих советские флаги, теряются в догадках, а то и вовсе пугаются. Тем более, что масштабных празднований победы во Второй мировой войне и столь массовых, как в России, гуляний по этому поводу во Франции не устраивается. Преодолеть непонимание планировалось созданием многоязычных плакатов, комментариям к фотографиям на транслите и исполнением песен о Второй мировой на различных европейских языках. Реализовать эту задачу в полной мере не удалось, но само проведение акции дает создает площадку для диалога тех, кто соединен общей историей, но расходится в оценках этой памяти.


-Natalia Buryka: Natalia is a public historian and graphic artist, currently working with La Boîte à histoire (french start-up in history consulting) on launching the festival 1848!Peoples in revolutions. She graduated in contemporary history and public history (Masters degree, Paris-Saclay University; Paris-Est Créteil University), and has a special interest in two research fields : graphic novels and the history of children delinquency.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.